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Apprendre une langueBlogL'histoire excentrique de l'orthographe anglaise (et pourquoi elle est si difficile)

L’histoire excentrique de l’orthographe anglaise (et pourquoi elle est si difficile)

Pourquoi est-il si difficile d'épeler les mots en anglais ? Il s'avère que l'incohérence de l'orthographe anglaise est le fruit d'une longue histoire, avec de nombreuses personnes à blâmer en cours de route.

Rafraîchir l'histoire de l'orthographe anglaise

L’orthographe anglaise n’est pas une mince affaire. La première fois que mon professeur d’anglais a écrit « through » au tableau, j’ai dû mémoriser le mot phonétiquement, puis apprendre à le prononcer correctement. Très vite, j’ai dû composer avec des homophones tels que seen/scene, hear/here et des hétéronymes tels que lead/lead ou present/present.

Pourquoi l’orthographe anglaise est-elle si incohérente et bizarre ?

Racines germaniques

Si l’orthographe de la langue est si déroutante, c’est peut-être parce que son histoire l’est tout autant. Un rapide coup d’œil sur l’histoire de l’anglais montre que les îles britanniques ont été colonisées, occupées et visitées par un grand nombre de tribus et de cultures au cours des siècles. À l’époque de l’Empire romain, des peuples germaniques parlant un certain nombre de dialectes germaniques occidentaux sont venus s’installer sur ces îles. Ces dialectes ont donné naissance à l’anglo-saxon, ou vieil anglais.

L’influence latine de Rome

Très vite, des missionnaires chrétiens sont arrivés, apportant avec eux le latin, ce qui a conduit à la christianisation à la fin du septième siècle de notre ère. Le système d’écriture a changé en conséquence et l’alphabet latin du vieil anglais a été introduit vers le neuvième siècle. Mais la langue parlée par les Anglo-Saxons comprenait des sons qui n’étaient pas présents dans l’alphabet latin. D’où l’inclusion de lettres runiques telles que Þ (plus tard th) et la nécessité de regrouper les lettres latines pour représenter les sons parlés par les habitants, tels que gh (« Mais nous ne prononçons pas habituellement le gh dans la plupart des mots anglais », me direz-vous. J’y reviendrai plus tard…)

L’invasion nordique

À la fin du huitième siècle, les îles étaient prêtes pour une nouvelle invasion. Les Vikings sont arrivés, saccageant les communautés chrétiennes et les monastères pour s’emparer de leurs richesses, laissant derrière eux le chaos et quelques mots. De nombreux mots commençant par th sont issus du vieux norrois – tels que thrust, thrift, they, there and then – ainsi que de nombreux mots commençant par sk – tels que skirt, sky, skill et skin. Les Vikings ont contribué à rationaliser les langues parlées dans les territoires avec lesquels ils sont entrés en contact, en élaguant la grammaire et en apportant un caractère direct à la langue parlée par les Anglo-Saxons.

La conquête normande

Mais un changement allait se produire à nouveau au XIe siècle, lorsque Guillaume le Conquérant arriva et fit passer la langue de l’élite à l’anglo-normand, un dialecte nordique de l’ancien français. Jury, clerk et justice ne sont que quelques-uns des quelque 10 000 mots qui s’étaient infiltrés dans la langue au 14e siècle. Parlement en était un autre ; après tout, parler signifie en français « parler » et un parlement est l’endroit où les politiciens parlent. Centre a également été conservé dans son orthographe française d’origine – bien que les Américains l’aient changé beaucoup plus tard en center – de même que colour, qu’ils ont finalement remplacé par color.

La mutation des mots

Entre-temps, le grand changement de voyelles s’est produit approximativement entre 1350 et 1700. Des mots tels que bite, meet, out et boot ont subi des modifications phonétiques en l’espace de 350 ans et se sont retrouvés avec des sonorités très différentes. Par exemple, name (nom) en moyen anglais ressemblait à naam (naːm), beaucoup plus proche du nom allemand contemporain. Ce n’est que vers 1850 qu’il a commencé à ressembler de manière audible à la prononciation contemporaine (neɪm).

D’autres sons ont également disparu ou muté. Si l’on examine les mots orthographiés avec -ough, qui possédaient tous le même son fricatif (présent dans des mots allemands comme Bach ou Loch), on est amené à reconnaître des transformations qui ont façonné des prononciations différentes dans des mots tels que through, rough, cough, thought et bough. La diphtongue gh du mot light était également prononcée avec un son guttural. Mais au XVIIe siècle, ce son a été abandonné ou s’est transformé en un « f » audible.

D’autres lettres étaient également audibles, comme le k de knight. Mais ce son s’est éteint, tout comme wrong a perdu son w audible.

Babbel Histoire de l'orthographe anglaise
Illustration de Jana Walczyk

L’imprimerie met le feu aux poudres

Jusqu’à présent, nous nous sommes surtout référés à une tradition orale. Avec l’invention de l’imprimerie, cependant, l’orthographe de nombreux mots s’est solidifiée tandis que leur prononciation continuait à changer. En conséquence, nous avons hérité des idiosyncrasies déroutantes de chaque dialecte précédent et de chaque changement culturel.

Mais ce n’est pas tout : William Caxton a introduit l’imprimerie en Angleterre, ainsi que des compositeurs étrangers. Les ouvriers néerlandais, ignorant les orthographes anglaises, ont choisi les orthographes néerlandaises et ont transformé gost en ghost, yott en yacht et ont ajouté le e occasionnel à la fin des mots pour remplir un espace vide ou pour gagner plus (ils étaient payés à la ligne). L’anglais est une langue qu’ils ne parlent ni n’écrivent couramment. De nombreuses éditions de la Bible, qui avaient été traduites en anglais à cette époque, ont été imprimées sur le continent par des ouvriers qui ne parlaient pas non plus l’anglais. Il suffit de dire que les 100 années suivantes ont été marquées par une avalanche de différences orthographiques.

Le latin refuse de mourir

Pour ajouter l’insulte à l’injure, environ 10 à 12 000 mots sont entrés dans la langue pendant la Renaissance, dont beaucoup d’origine latine. L’influence du latin est restée si forte que l’orthographe de mots tels que debt a été modifiée pour inclure le b muet, reflétant ainsi son origine latine (debitum). Receit est devenu receipt, reflétant le latin recepere. La même chose s’est produite pour island, pour de mauvaises raisons, puisqu’il provient à l’origine du vieil anglais īegland, mais que l’on pensait qu’il provenait du latin insula (par l’intermédiaire de l’ancien français isle). C’est ainsi que island a gagné un s – à tort !

Le moment où nous commençons à reconnaître quelque chose de similaire à l’anglais contemporain – l’anglais moderne précoce – se situe à peu près à l’époque de Shakespeare. Et Shakespeare n’a pas seulement inventé plusieurs nouveaux termes, mais son épitaphe inclut l’orthographe frend au détriment de la variante friend. Une telle simplicité n’a pas traversé les âges.

Le siècle des Lumières introduit le grec

Le XVIIe siècle a accueilli l’ère industrielle et a déclenché un certain nombre d’avancées technologiques ainsi qu’une révolution scientifique. Pour nommer bon nombre de ces nouvelles créations et découvertes, le latin et le grec ancien ont été utilisés et se sont mêlés à la langue parlée actuelle. Telephone (mot inventé au XIXe siècle) en est un bon exemple. Son orthographe sophistiquée reflète sa noble étymologie grecque. En revanche, des mots simples comme fly ou furious ne s’écrivent pas avec ph. Mais pourquoi pas ? Après tout, un mot comme fantasy vient également du grec – et nous avons fini par l’orthographier avec un f ! Vous voyez à quel point ces choix sont incohérents ?

Le débat en cours (et sans fin)

L’approche des mots d’emprunt a également changé au cours du 19e siècle. Auparavant, un mot comme Nudel (allemand) passait en anglais sous le nom de noodle (nouille). Mais peu après, des mots comme pizza ou strudel ont conservé leur orthographe d’origine. Nous n’écrivons pas stroodle, n’est-ce pas ? Il en va de même pour des mots tels que champagne, ballet et Blitzkrieg. Ils apportent leur propre orthographe.

Le changement se poursuit aujourd’hui avec la présence de termes technologiques, de jargon et de noms de produits qui révolutionnent la langue. Qu’il s’agisse de donut ou de doughnut, de barbecue ou de barbeque, l’anglais continue de surprendre et de fasciner.