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Langue ou dialecte : Quelle est la différence ?

Vous êtes-vous déjà réveillé au milieu de la nuit, comme si vous sortiez d’un cauchemar de noyade, en vous demandant : « Quelle est la différence entre une langue et un dialecte ?!« 

Non ? Juste moi ?

Dans ce billet, je vais partager la réponse à cette question incroyablement pressante.

Nous allons nous plonger dans les trois principales différences entre une langue et un dialecte, et apprendre en quoi un dialecte diffère d’un accent.

Langue ou dialecte

La différence entre langue et dialecte

Je vais vous le dire franchement : il n’y a pas de différence objective entre « langue » et « dialecte ». Il s’agit de deux systèmes de communication utilisés par des locuteurs natifs.

Je vais vous présenter trois « différences », qui ne sont en fait que des façons utiles d’envisager les deux. Il est tentant d’essayer d’établir des comparaisons claires, mais en linguistique, certains concepts ne sont pas aussi simples que nous le souhaiterions.

Quelle que soit la langue que vous apprenez, il est important de vous familiariser avec ses différents accents et dialectes.

Même si vous choisissez de vous spécialiser dans l’un d’entre eux (comme le mandarin taïwanais au lieu du mandarin standard de Pékin), le fait d’être habitué aux autres vous prépare à des conversations avec des locuteurs natifs de différentes parties du monde et vous permet d’apprécier les médias dans votre langue cible, quelle que soit sa région d’origine.

Maintenant que vous connaissez l’importance de vous familiariser avec les différents dialectes et accents de votre langue cible, examinons de plus près les différences supposées entre les langues et les dialectes.

1. Une langue a un pays, alors qu’un dialecte est spécifique à une région

Merriam-Webster définit la « langue » comme « les mots, leur prononciation et les méthodes de combinaison utilisées et comprises par une communauté ».

Le terme « dialecte », quant à lui, est défini comme « une variété régionale de langue se distinguant par des caractéristiques de vocabulaire, de grammaire et de prononciation ».

Vous avez peut-être remarqué qu’il n’y a pas grand-chose entre ces définitions. Mais on rappelle toujours que les langues sont « nationales », alors que les dialectes sont dits « régionaux » et sont souvent parlés par un plus petit nombre de personnes.

Chaque pays possède au moins une langue officielle qui est utilisée dans les documents officiels et les activités gouvernementales (comme l’élaboration de lois et d’ordonnances).

La plupart des gens s’arrêtent là, mais il est possible d’aller un peu plus loin, c’est-à-dire d’être plus précis sur le plan linguistique.

Un dialecte devient une « langue » par décret ou déclaration ; l’État accorde un statut spécial à un système parlé en tant que « langue officielle ». En d’autres termes, une langue est considérée comme une « langue » parce qu’elle a été approuvée par l’État.

Le linguiste Max Weinreich a dit un jour qu' »une langue est un dialecte avec une armée et une marine« . Et il avait raison.

Par exemple, lorsque les Philippines ont choisi l’un de leurs huit principaux dialectes comme langue officielle, ce n’est pas un hasard si le « tagalog » l’a emporté.

Même si la majorité du pays à l’époque parlait à peine le tagalog/filipino, cela n’a pas empêché les dirigeants de la capitale, qui parlaient couramment le tagalog, de l’adopter comme langue nationale.

Les « langues » étant techniquement des dialectes, il existe de nombreuses situations où des personnes censées parler deux langues différentes se comprennent parfaitement. Lorsqu’une langue ou un dialecte est à ce point similaire à un autre, on dit qu’ils sont « mutuellement intelligibles« .

Prenons l’exemple de l’intelligibilité mutuelle des langues officielles du Danemark, de la Suède et de la Norvège. Voici un scénario classique :

Un Danois, un Suédois et un Norvégien entrent dans un bar…

…ils parlent normalement.

Ce n’est pas une blague : ces pays scandinaves peuvent se parler sans avoir recours à des interprètes !

Officiellement, ils parlent trois langues différentes (le danois, le suédois et le norvégien), mais on peut affirmer qu’ils utilisent en réalité trois dialectes apparentés qui descendent probablement d’une langue maternelle commune.

2. Une langue possède des formes écrites normalisées, alors qu’un dialecte existe essentiellement sous forme orale

Les langues ont souvent des règles de grammaire standard et une abondante littérature. Elles existent non seulement sous la forme de traditions orales, mais aussi sous la forme de documents écrits.

Les dialectes, en revanche, sont généralement plus parlés qu’écrits. S’ils sont écrits, ce n’est généralement pas dans des documents officiels ou nationaux.

Cette distinction est juste, mais, une fois encore, elle ne fait que la moitié du travail.

Si l’existence d’une littérature déjà disponible est certainement un critère de choix d’une « langue officielle », l’inverse est également vrai.

Déclarer un dialecte comme langue officielle se perpétue, encourageant les écrivains à créer des œuvres dans cette langue. Parce que l’État a approuvé la « langue X » en tant que langue officielle, toutes ses affaires officielles seront rédigées dans cette langue.

Les édits, les notes de service et même le prix des carottes seront rédigés dans la « langue X ». C’est souvent après l’adoption officielle d’une langue que l’on trouve de grandes quantités de documents et de littérature.

Et comme il existe désormais de nombreux documents écrits dans la « langue X », celle-ci se prête mieux à la normalisation. Les utilisateurs de la « langue X » peuvent désormais entamer des discussions sur les règles de grammaire, car la forme écrite est plus malléable que les sons produits uniquement à l’oral.

En fin de compte, la « langue X » semble plus « évoluée » que les autres dialectes. Mais il ne faut jamais oublier que « X » peut avoir été choisie comme langue officielle à cause d’une bizarrerie de l’histoire, d’un hasard du tirage au sort ou d’une autre raison peu convaincante.

3. Une langue est qualitativement différente d’un dialecte

Malgré ce dernier point, d’autres prétendent que les langues sont intrinsèquement plus « élégantes » ou « sophistiquées » que les dialectes.

Si l’on juge cette sophistication à l’aune de la difficulté ou de la complexité évoluée de la langue, alors l’archi – un dialecte parlé dans une région montagneuse de Russie – ferait passer votre devoir de français pour un jouet à mâcher.

L’archi compte un grand nombre de phonèmes, une morphologie éreintante et des formes de conjugaison où une seule racine de verbe peut produire environ 1 502 839 formes.

Si, d’un autre côté, vous prétendez que l' »élégance » d’une langue réside dans sa simplicité, vous seriez bien en peine de défendre l’adoption de « langues difficiles » comme le chinois mandarin, le hongrois ou le thaïlandais pour un usage quotidien.

Par exemple, le chinois compte plus de 50 000 caractères (mais seuls 2 000 à 3 000 sont nécessaires pour lire un journal). Cela signifie qu’une syllabe unique comme « ma », selon la façon dont vous la prononcez, peut signifier « mère », « cheval » ou autre chose.

Alors, qui peut vraiment dire ce qu’est une « belle » langue ? Et n’oublions pas qu’il existe des dialectes tout aussi valables que les langues officiellement reconnues.

À première vue, une langue peut avoir des mérites inhérents qui justifient son statut par rapport aux dialectes, mais plus les linguistes se penchent sur la question, plus les deux se ressemblent.

C’est comme si les « langues » arrivaient à une soirée en smoking, bien habillées et portant le parfum le plus cher, alors que les « dialectes » arrivaient au bal avec leur kaki et leurs espadrilles.

En apparence, les deux ne pourraient pas être plus différents.

Mais la musique a commencé. Les orteils ont commencé à taper, les têtes ont commencé à hocher et l’enfer s’est déchaîné. Les deux « langues » et les deux « dialectes » ont dansé aussi bêtement que Tom Cruise dans le film « Risky Business« .

Quelle est la différence entre un dialecte et un accent ?

En prime, vous aimerez peut-être connaître la différence entre un dialecte et un accent. Nombreux sont ceux qui confondent les deux et les utilisent souvent de manière interchangeable. La bonne nouvelle, c’est que la différence est beaucoup plus claire ici :

Un accent est un sous-ensemble d’un dialecte.

Alors que les dialectes couvrent tous les aspects de la langue (grammaire, vocabulaire et prononciation), un accent ne s’intéresse qu’à la troisième partie.

Selon le dictionnaire Merriam-Webster, un accent est « une façon de parler typique d’un groupe particulier de personnes et surtout des natifs ou des résidents d’une région ».

Les accents sont des études intéressantes parce qu’ils organisent les locuteurs dans leurs géographies respectives. Des mots et des phrases qui se ressemblent peuvent être prononcés de manière très différente par des personnes originaires de deux régions différentes.

Rien que pour l’anglais, il existe déjà de nombreux accents et notes. Les principaux accents anglais sont le britannique, l’irlandais, l’écossais, l’américain et l’australien.

Chacun de ces accents a ses propres variantes régionales. Les accents américains, par exemple, sont le sud profond, le texan, le new-yorkais, le bostonien, le californien et bien d’autres encore.

En Angleterre, les habitants du nord et du sud peuvent parler la même langue et utiliser la même orthographe, mais ces mots ont des sonorités très différentes. Le « R » de « bar » peut être entendu très clairement ou pas du tout. Le mot « bath » peut avoir un « A » comme dans « cat » ou dans « father ».

Ce qui est intéressant, c’est que la plupart des locuteurs affirment que leur accent est la manière « correcte » de prononcer les mots. C’est ainsi que nous sommes, nous les humains.

Si l’accent d’une personne peut avoir des ramifications sociales, économiques ou géopolitiques, tous les accents sont égaux.

Ils sont tous valables et corrects. Et ils sont tous magnifiques.

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Sachez maintenant qu’il n’y a pas de différence absolue entre les langues et les dialectes, et qu’un accent est en fait un sous-ensemble d’un dialecte.

Vous êtes désormais équipé pour expliquer la différence aux personnes encore dans l’ignorance – et peut-être même pour participer aux discussions des linguistes expérimentés !

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