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Comment les enfants apprennent-ils le langage ? Leurs principales étapes, ainsi que des leçons pour les enfants plus âgés.

Les enfants sont d’incroyables apprenants de langues : En l’espace d’environ 20 mois, ils passent du statut de novice à celui de locuteur courant.

Mais comment les enfants apprennent-ils les langues ?

Principalement en écoutant, en faisant des erreurs, en répétant tout et en s’immergeant dans la langue.

Les étudiants adultes en langues peuvent apprendre beaucoup des bébés, en fait !

Examinons donc de plus près comment les enfants passent du stade de nouveau-né babillant à celui de jardinier bavard, en passant par les principales étapes du développement du langage chez l’enfant.

Ensuite, nous cristalliserons les leçons pour comprendre comment elles peuvent aider les adultes à apprendre une langue étrangère. C’est parti !

Stades de développement de l’enfant et étapes du langage

Avant la naissance

Nous avions l’habitude de penser que l’apprentissage du langage commençait au moment de la naissance. Mais des scientifiques de Washington, Stockholm et Helsinki ont découvert que les fœtus écoutent en fait dans l’utérus.

Ils ont donné à des mères un enregistrement de mots inventés qu’elles devaient écouter de manière répétée pendant la grossesse. Après la naissance des bébés, ils ont été reliés à des électroencéphalogrammes et les scientifiques ont pu voir des images de leur cerveau lorsque les mots inventés étaient réécoutés.

À la grande surprise des chercheurs, les bébés se souvenaient et reconnaissaient les mots qui leur avaient été présentés lorsqu’ils étaient dans l’utérus.

Cela suggère que l’apprentissage prénatal du langage n’est pas seulement possible, mais qu’il se produit activement.

Il s’avère que le premier jour où un enfant commence à apprendre sa langue n’est pas le jour de sa naissance. Il s’agit en fait d’environ 30 semaines de grossesse, lorsque les bébés commencent à développer leur capacité auditive.

Faites donc attention à ce que vous dites en présence d’une femme enceinte : quelqu’un d’autre écoute aussi !

De zéro à six mois

Les nouveau-nés sont très attentifs à leur environnement. Ils aiment particulièrement écouter la voix de leur mère et la différencient rapidement des autres voix.

Ils apprennent également à reconnaître les sons de la langue maternelle d’une langue étrangère.

La communication des bébés est centrée sur l’expression de la douleur et du plaisir. Si vous écoutez attentivement, vous remarquerez que les bébés ont des cris différents pour des besoins différents. Un cri pour du lait est différent d’un cri pour une nouvelle couche, bien qu’un père agité pour la première fois puisse ne pas entendre la différence.

Vers le quatrième mois, les bébés se livrent à un « jeu vocal » et babillent des sons inintelligibles, en particulier ceux qui commencent par les lettres M, P et B. (C’est à ce moment-là que la maman jure que le bébé a dit « maman »).

De six à douze mois

C’est l’étape du jeu de cache-cache.

Les bébés sont attentifs et sourient lorsque vous les appelez par leur nom. Ils commencent également à répondre à « Bonjour ! » et « Good morning ».

À ce stade, les bébés continuent à babiller et à s’amuser avec le langage. Mais maintenant, leurs expressions inintelligibles ont une certaine sophistication. On dirait qu’ils assemblent presque des mots.

Vous auriez juré qu’ils vous disaient quelque chose.

C’est à peu près à cette époque que les bébés apprennent leurs premiers mots (« non », « maman », « dada », etc.).

Au douzième mois, vous aurez le sentiment tenace que votre bébé comprend plus de choses qu’il ne le laisse entendre.

Et vous avez raison. Même s’ils ne parlent pas beaucoup, les bébés reconnaissent beaucoup de choses. Ils commencent à reconnaître des mots clés comme « tasse », « balle », « chien » et « voiture ».

Cela signifie que le jour de son premier anniversaire, il apprendra certainement ce que signifie « gâteau » !

De un à deux ans

C’est l’étape du « Où est ton nez ? ».

Les bébés apprennent à différencier et à pointer du doigt les différentes parties de leur corps. Ils sont également très réceptifs à des questions comme « où est papa ? » et à des demandes comme « tape des mains » ou « donne-moi le livre ».

Bien entendu, la compréhension de l’enfant passe avant sa capacité à parler. Mais à ce stade, il apprend encore plus de mots. Ses énoncés se transformeront en paires de mots comme « manger du gâteau », « plus de jeu » et « pas de ballon ».

C’est aussi la période où les bébés aiment particulièrement entendre des chansons et des comptines. Et devinez quoi ? Ils ne s’en lasseront jamais, alors préparez-vous à écouter les comptines préférées de votre enfant encore et encore et encore.

De deux à quatre ans

À ce stade, le nombre de mots appris augmente considérablement.

Votre enfant semble avoir un nom pour tout, des tasses qu’il utilise à ses chaussures et à ses jouets. Son arsenal linguistique s’enrichit de noms, de verbes et d’adjectifs.

Les structures linguistiques des tout-petits deviennent de plus en plus complexes. Leurs phrases s’allongent et les fautes de grammaire sont peu à peu éliminées. Ils peuvent désormais exprimer des phrases telles que « j’ai faim maman » ou « mon ami m’a donné ça ».

De nombreux enfants de cette tranche d’âge commencent à devenir très bavards et à poser des questions telles que « Où est-ce qu’on va, papa ? ». Vous commencerez probablement à soupçonner qu’ils se préparent à poser des questions de plus en plus difficiles.

Votre enfant a, d’une manière générale, appris les règles de la langue et est devenu un locuteur natif.

Leçons à retenir pour les apprenants de langues étrangères

Maintenant que nous savons comment les bébés acquièrent leur première langue, y a-t-il un élément du processus que les apprenants adultes peuvent imiter dans leur quête d’apprentissage des langues étrangères ?

Il s’avère que oui.

Jetons un coup d’œil derrière le rideau pour voir comment les bébés passent de l’écoute et du babillage à des phrases complètes prononcées par des locuteurs natifs.

1. La place centrale de l’écoute

L’écoute intervient très tôt dans le processus d’acquisition du langage. Les bébés reçoivent un cours magistral sur les différents tons, rythmes et sons d’une langue avant même de voir la lumière du jour. C’est la première compétence linguistique que les humains développent.

Sans l’écoute, ils ne disposeraient d’aucun élément de base pour construire leur propre répertoire de sons. En fait, les bébés ne développent pas pleinement leurs capacités linguistiques s’ils n’ont pas la capacité d’entendre, d’où le couple sourd-muet.

En outre, les enfants qui souffrent de problèmes d’audition à un stade précoce de leur vie accusent des retards dans leurs capacités de communication expressive et réceptive. Leur vocabulaire se développe plus lentement et ils ont souvent des difficultés à comprendre les mots abstraits (par exemple, extrême, enthousiaste et inutile). Leurs phrases sont également plus courtes et plus simples.

En général, plus la perte auditive est importante, moins les enfants réussissent dans les évaluations scolaires. Il est clair que l’écoute est au cœur de l’apprentissage des langues.

Et pourtant, combien de programmes linguistiques mettent l’accent sur l’écoute en tant que compétence prioritaire, par opposition à l’acquisition de la grammaire ou du vocabulaire ?

Cela peut s’expliquer en partie par le fait que l’écoute est trompeuse ; on a l’impression qu’il ne se passe rien. C’est une activité trop passive. Lorsque l’on parle, on peut réellement entendre ce qui a été appris, mais les avantages de l’écoute ne sont pas aussi perceptibles au départ.

Contrairement à ce que l’on croit souvent, l’écoute peut être une activité très active – et elle doit l’être lorsqu’on apprend une nouvelle langue.

En tant qu’apprenant d’une langue étrangère, vous devez consacrer du temps à l’écoute active de votre langue cible. Ne vous contentez pas d’écouter des podcasts en arrière-plan. Ne faites pas plusieurs choses à la fois et ne vous agitez pas. Asseyez-vous, restez immobile et prêtez attention, comme un enfant qui n’a pas encore appris à marcher.

Saisissez toutes les occasions d’écouter la langue telle qu’elle est parlée par des locuteurs natifs. Lorsque vous regardez un film ou une vidéo d’apprentissage d’une langue, par exemple, ne vous concentrez pas uniquement sur les images, mais écoutez également les inflexions, les tons et les rythmes des mots.

2. L’importance de faire des erreurs

Écouter un enfant d’un an parler est un vrai plaisir. Ses propos trahissent une suite de vocabulaire détourné, de logique floue et de violations de la grammaire.

Quand un enfant d’un an montre un chien et dit « miaou », nous trouvons cela mignon. Lorsque sa grande sœur dit : « J’y suis allée aujourd’hui », nous la corrigeons en lui disant gentiment : « Oups ! Je n’y suis pas allée. J’y suis allé ! »

Nous ne sommes pas aussi gentils avec les adultes. Et nous sommes encore plus mauvais avec nous-mêmes.

Depuis que nous avons appris à l’école que les erreurs étaient synonymes de mauvais résultats aux examens et d’embarras, nous redoutons de les commettre. Erreurs = Mauvais. Et cette peur, nous la reportons sur l’apprentissage des langues à l’âge adulte.

C’est pourquoi, à moins d’être sûrs à 100 %, nous ne voulons pas prononcer une seule phrase dans notre langue cible. Tout d’abord, nous devons nous assurer que les mots sont dans le bon ordre, que les verbes sont au bon temps et qu’ils s’accordent en nombre et en genre si nécessaire.

Mais il est clair qu’un enfant de 10 mois n’a aucun problème à commettre plus d’erreurs dans une phrase qu’il n’a de mots. Il n’admet pas et ne sait même pas que quelque chose ne va pas. Il poursuit sa vie et continue d’écouter.

En tant qu’apprenant d’une langue étrangère, vous devez vraiment accepter le fait que vous allez faire des erreurs.

En fait, vous devriez faire autant d’erreurs que possible. Faites-vous ridiculiser et riez en chemin ! Si vous corrigez ces erreurs avec autant de diligence que vous en faites, vous serez bientôt sur la voie de la maîtrise de la langue.

3. Le plaisir de la répétition

Pour les enfants âgés de six à douze mois, jouer à faire coucou ne se démode jamais. Ils sont sincèrement surpris chaque fois que vous vous dévoilez, et ils en riront toute la journée.

Ensuite, entre un et deux ans surtout, les enfants ne se lassent pas des comptines chantées. On se demande toujours quand ils vont s’en lasser, mais chaque fois, c’est comme si c’était la première fois, et ils sont de plus en plus enthousiastes.

La clé, c’est la répétition, et c’est un élément essentiel de l’apprentissage d’une langue. Les bébés apprennent des choses encore et encore, au point de surapprendre, et c’est en partie pour cela qu’ils assimilent les choses si rapidement.

Les adultes, en revanche, n’ont pratiquement jamais la patience de surapprendre une leçon de langue de cette manière, à moins qu’ils ne soient prêts à s’ennuyer à mourir.

Au contraire, les adultes interprètent ce type de répétition comme un « blocage ». L’absence de progrès est immédiatement suivie par l’idée que le temps est perdu, et ils passent donc à la leçon suivante, au détriment de leur apprentissage.

Lors d’une expérience prénatale au cours de laquelle des mots inventés ont été joués à des bébés dans le ventre de leur mère, ces derniers ont entendu ces mots près de 25 000 fois ! Pourtant, la plupart d’entre nous, qui apprenons des langues plus âgées, répétons notre nouveau vocabulaire une poignée de fois, puis nous nous sentons frustrés de ne pas pouvoir le retrouver dans notre mémoire à long terme.

De nombreuses applications de création de vocabulaire et de cartes-éclair vont plus loin dans le concept de répétition en utilisant un logiciel de répétition espacée, conçu pour vous aider à revoir les mots au moment où vous êtes susceptible de les oublier à nouveau.

La répétition peut prendre la forme d’une rediffusion de vidéos, d’une relecture d’histoires, d’une réécriture du vocabulaire, d’une réécoute de podcasts et d’une répétition de jeux et d’exercices.

Répétez jusqu’à ce que cela devienne une habitude. Car c’est ce qu’est une langue en fin de compte.

4. L’importance de l’immersion

L’immersion, pour les apprenants de langues, peut pousser votre cerveau à traiter l’information de la même manière que les locuteurs natifs.

Pensez-y : Y a-t-il quelque chose de plus immersif qu’un bébé qui découvre le monde pour la première fois par l’observation ?

Pour un bébé, le simple fait de naître est comparable à un anglophone lâché au milieu de la Chine sans accès à Internet. Tout est nouveau.

Vous utilisez donc vos capacités innées pour faire des généralisations, lire le contexte, écouter les locuteurs natifs et imiter leur façon de parler. Vous apprenez à communiquer rapidement, sinon vous ne mangez pas, même lorsque vous êtes assis dans un restaurant chinois.

Il s’agit d’une expérience totalement immersive où vous n’apprenez pas une langue juste pour vous amuser ou pour votre CV, mais pour votre survie.

Il n’y a évidemment rien de faux dans le fait qu’un enfant apprenne sa première langue. Il s’agit d’une expérience immersive et authentique où les leçons sont apprises dans un contexte social significatif. Je n’ai encore jamais rencontré de bébé qui ait appris sa première langue en s’inscrivant à un cours.

Pour les apprenants adultes, l’immersion peut être vécue à distance, en s’exposant à autant de discours de locuteurs natifs que possible.

Regarder des vidéos dans votre langue cible peut être une façon amusante de vous immerger, par exemple. Il n’est même pas nécessaire qu’il s’agisse d’un enseignement : les films étrangers, les podcasts et les vidéos YouTube peuvent vous immerger d’une manière qui vous motive à comprendre ce que vous entendez.

Les sous-titres sont une aide précieuse pour ce type d’immersion, surtout si vous ne maîtrisez pas encore parfaitement les bases de la langue. Vous pouvez utiliser un programme d’immersion comme FluentU. De cette façon, vous pouvez apprendre une langue de la même manière que les enfants, en l’écoutant dans son contexte.

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Qui aurait cru que les petits enfants pouvaient nous apprendre tant de choses sur l’apprentissage d’une langue étrangère ?

Que vous vouliez parler français, espagnol, japonais ou autre, n’oubliez pas d’écouter, de faire des erreurs, de tout répéter et de vous immerger.

Suivez le chemin que les bébés nous ont montré, et vous parlerez la langue cible en un rien de temps !

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