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Comment apprenons-nous les langues ? Le guide ultime de l’acquisition des langues à l’âge adulte

Comment apprend-on les langues ?

La réponse à cette question est complexe, mais je peux vous dire une chose dès le départ : il n’est pas nécessaire d’être extrêmement intelligent, particulièrement doué ou « doué pour les langues » pour apprendre une langue.

L’apprentissage d’une langue pendant les années de formation est tout à fait différent de l’apprentissage d’une langue étrangère à l’âge adulte. Mais pour commencer à répondre à la question « comment apprend-on les langues ? », nous devons comprendre comment les langues fonctionnent en général aux différents stades de notre vie.

Une fois que nous aurons répondu à cette question, nous aborderons quelques conseils généraux sur l’apprentissage des langues.

Installez-vous, cher lecteur, car nous allons vous emmener en balade.

Comment fonctionne l’acquisition d’une langue en général

Il existe de nombreuses théories sur le fonctionnement de l’acquisition des langues. L’une des plus populaires et des plus controversées est la théorie de la grammaire universelle de Noam Chomsky, qui postule que tous les êtres humains possèdent une capacité naturelle à acquérir des langues, en raison de l’idée que toutes les langues partagent certaines caractéristiques communes.

Bien entendu, cette théorie a sa part de critiques. Par exemple, la langue Pirahã de l’État d’Amazonas au Brésil est souvent citée comme un exemple de langue dépourvue des structures grammaticales complexes présentes dans de nombreuses autres langues.

Si vous posez la question « comment apprenons-nous les langues ? » à des experts de différents domaines (linguistique, psychologie ou même génétique), il y a de fortes chances qu’ils vous donnent des réponses très différentes. Néanmoins, ils seront probablement d’accord pour dire que le langage humain est essentiellement un système de symboles utilisé pour communiquer.

Par exemple, nous utilisons des mots comme pomme, りんご ou تفاحة pour décrire succinctement le délicieux fruit rouge qui n’a pas de relation intrinsèque avec le mot que nous prononçons (ou le geste que nous faisons, si nous utilisons la langue des signes). C’est juste une pomme ou une pomme ou autre chose parce que nous disons (ou signalons) que c’est le cas.

Alors comment développer cette capacité à utiliser des mots et des structures grammaticales complexes pour dire rapidement à quelqu’un que l’apprentissage des langues, c’est plutôt cool ?

Essayons de répondre à cette question en examinant et en comparant la manière dont les enfants et les adultes apprennent les langues.

Comment les enfants apprennent les langues (et pourquoi ils sont meilleurs que les adultes)

  • Les bébés humains sont très doués pour reconnaître des modèles, tout comme leurs homologues adultes. Un terme plus technique pour cela serait « l’apprentissage statistique », c’est-à-dire l’observation d’un très grand nombre d’informations linguistiques et la formulation de généralisations exceptionnellement précises sur des modèles déduits de ces informations. Par exemple, chaque fois que vous dites « biberon » avec un biberon dans la main à un bébé, son cerveau commence à faire le lien entre ce mot, les sons que vous avez utilisés pour produire ce mot et leur relation possible avec l’objet que vous tenez dans votre main.
  • Les enfants apprennent les langues par le biais d’interactions sociales. Comme vous pouvez l’imaginer, la recherche suggère que les enfants qui grandissent sans jamais être exposés au langage (par accident ou en raison de mauvais traitements ou d’abus) finissent par ne jamais pouvoir exploiter tout le pouvoir d’expression des langues. De même, les bébés exposés à la forme parlée d’une langue sont rapidement capables de distinguer les sons qu’ils entendent ensuite dans cette langue, que celle-ci soit leur langue maternelle ou non, et uniquement si ces langues sont parlées par des humains et non par des machines. Les chercheurs sont allés jusqu’à dire que les nourrissons ont une capacité naturelle à assimiler n’importe quelle langue (ce qui pourrait confirmer au moins certains des principes de la théorie de la grammaire universelle de Chomsky), mais qu’ils perdent progressivement cette capacité au fur et à mesure qu’ils grandissent. Cela pourrait expliquer en partie pourquoi il est plus difficile d’apprendre des langues à l’âge adulte.
  • Les enfants ont une plus grande plasticité cérébrale que les adultes. Si un enfant de cinq ans semble apprendre l’espagnol plus rapidement que vous, ne désespérez pas. Il se trouve probablement dans la période critique de l’apprentissage, où il est neurologiquement préparé à acquérir de nouvelles compétences, comme la communication dans une langue différente de sa langue maternelle. Cela ne veut pas dire que les adultes ne peuvent pas modifier leur cerveau, bien au contraire, mais nous y reviendrons plus tard.

Comment les adultes apprennent les langues (plus, ce qui fait obstacle à l’apprentissage des langues par les adultes et les bonnes nouvelles)

  • Comme leurs cadets, les adultes apprennent les langues en reconnaissant des modèles et par le biais d’interactions sociales. Bien sûr, les mécanismes de fonctionnement de ces deux éléments chez les adultes sont différents. Mais pensez-y : Si vous lisez un livre ou un article de blog écrit dans votre langue maternelle sur la façon d’apprendre votre langue cible, vous lirez probablement quelque chose comme « comme en anglais, le préfixe français mal- signifie ‘mauvais' » ou « les langues romanes ont des genres grammaticaux ». Cela vous permet de construire facilement de nouvelles connaissances sur la base de ce que vous savez déjà. Bien que vous puissiez probablement vous entraîner à des conversations écrites avec un partenaire d’intelligence artificielle (IA), rien ne vaut l’immersion dans la langue cible, c’est-à-dire l’exposition à des situations où vous rencontrerez cette langue dans un contexte authentique.
  • Votre première langue ou votre langue maternelle influe sur la manière dont vous apprendrez les langues suivantes. Cela nous ramène au point précédent concernant l’utilisation de modèles pour l’apprentissage des langues. Si vous avez appris l’anglais en grandissant, vous aurez plus de chances d’apprendre une langue comme le néerlandais (qui utilise des structures grammaticales similaires et des mots racines germaniques) que le japonais (qui utilise des systèmes d’écriture et de phonétique totalement différents, sans parler de la grammaire).
  • Les adultes communiquent principalement sur un pied d’égalité, ce qui influe sur la complexité de la langue qu’ils utilisent. Les principaux interlocuteurs d’un bébé sont ses parents et d’autres adultes, qui adaptent naturellement leur discours aux capacités linguistiques moins avancées de l’enfant. En revanche, la grande majorité des échanges en langue étrangère vous obligent à vous exprimer au même niveau et à la même vitesse que les locuteurs natifs.
  • Les adultes sont moins enclins à faire des erreurs (ou à montrer qu’ils en font) que les enfants, ce qui peut entraver l’apprentissage d’une langue. Lorsque les enfants font des erreurs, nous sommes plus enclins à les laisser passer, parce qu’ils sont encore en train de grandir et que les erreurs font partie du processus. Les adultes, en revanche, sont censés être plus avisés et ont davantage l’expérience des conséquences des erreurs, de sorte que lorsque nous commettons des faux pas, nous avons tendance à en éprouver de la gêne et de la honte. C’est très bien pour maintenir l’ordre social, mais cela nous décourage de faire les erreurs nécessaires pour progresser dans l’apprentissage de la langue, aussi contre-intuitif que cela puisse paraître. En sachant ce qu’il ne faut pas faire, nous pouvons généralement deviner ce qu’il faut faire à la place.
  • Par ailleurs, les adultes ont des responsabilités à n’en plus finir. Contrairement aux enfants, qui n’ont qu’à se soucier de l’équilibre entre l’école et les loisirs, les adultes doivent se préoccuper des relations, du travail, des courses, des impôts, de l’économie et des milliers d’autres choses que nous devons faire chaque jour pour nous maintenir à flot. Au milieu de tout ce chaos, trouver le temps d’apprendre une langue peut s’avérer difficile, c’est le moins que l’on puisse dire.
  • Heureusement, le cerveau des adultes est plus malléable qu’on ne le pense. Même si vous ne pourrez probablement pas apprendre une langue aussi rapidement que lorsque vous étiez beaucoup plus jeune, il est toujours possible de recâbler votre cerveau pour maximiser ses capacités d’absorption des langues. Après tout, si le cerveau d’un adulte peut être continuellement influencé négativement par des facteurs tels que le stress et l’environnement, il est fort probable que des facteurs positifs puissent également affecter votre cerveau dans le sens inverse. En fait, la recherche a montré que le cerveau humain continue à évoluer tout au long de la vie, sauf en cas d’événements extraordinaires tels qu’un traumatisme crânien grave.

Si le cerveau des adultes présente encore un degré relativement élevé de neuroplasticité, comment en tirer parti pour l’apprentissage des langues ? Si vous êtes arrivé jusqu’ici, félicitations : Vous êtes sur le point d’obtenir des réponses concrètes à cette question.

12 conseils clés pour l’apprentissage des langues qui libèrent le potentiel de votre cerveau

1. Créer une habitude régulière d’apprentissage des langues

Je vous dirais bien d’établir un programme et de vous y tenir autant que possible, mais ce n’est pas à la portée de tout le monde. Cela peut fonctionner pour les personnes qui ont des habitudes plus ou moins régulières, mais pas tellement pour celles qui vivent chaque jour au jour le jour.

Je vous conseille plutôt de suivre le processus scientifiquement prouvé de création d’habitudes en trois étapes : l’indice (ou le déclencheur), la routine (ou le comportement) et la récompense, dans cet ordre. Par exemple, l’indice peut prendre la forme d’une heure fixe par jour pour apprendre une langue, la routine peut être la leçon de langue elle-même et la récompense peut être deux tablettes de chocolat bien rangées dans votre réfrigérateur. Ceux qui ont un emploi du temps plus irrégulier peuvent remplacer le signal par « oh, le voisin a arrêté de mettre de la musique rock à trois heures du matin, c’est l’heure de se mettre aux flashcards ! C’est le moment de se mettre aux flashcards ! »

2. Soyez à l’affût des modèles dans votre langue cible

J’ai déjà mentionné à plusieurs reprises que la capacité à reconnaître des modèles répond en partie à la question « comment apprend-on les langues ? » Au lieu d’étudier votre langue cible de manière isolée, essayez de la relier à la langue que vous connaissez déjà.

Par exemple, si vous étudiez une langue germanique comme le néerlandais, vous trouverez probablement des mots similaires en anglais. Si vous avez étudié le latin à l’université, vous serez peut-être agréablement surpris de constater que les langues romanes empruntent beaucoup à leurs ancêtres latins.

Une fois que vous avez vérifié les similitudes entre les langues, voyez si vous pouvez trouver des modèles à l’intérieur des langues. Par exemple, les préfixes et les suffixes modifient généralement le sens d’un mot de la même manière. En anglais, par exemple, « pre- » indique un mot qui fait référence à quelque chose d’antérieur, tandis que « post- » suggère que le mot fait référence à quelque chose d’ultérieur ou qui viendra après. Les langues sont géniales, n’est-ce pas ?

3. Écoutez des locuteurs natifs de votre langue cible dans des contextes authentiques

Il n’y a rien de mal à utiliser des programmes audio spécialement conçus pour enseigner les langues. Ils sont essentiels pour vous aider à maîtriser les rouages de la langue, et je vous les recommande vivement si vous êtes débutant.

Cependant, dès que vous atteignez le niveau intermédiaire ou avancé, vous devez commencer à vous exposer à des supports audio authentiques. Lorsque vous demandez à quelqu’un quels sont ses passe-temps dans sa langue maternelle, il ne vous donnera pas les réponses toutes faites et simplifiées qu’offrent souvent les programmes d’apprentissage des langues. Au lieu de cela, il se lancera probablement dans un exposé TED complet sur les raisons pour lesquelles son équipe de football préférée est la meilleure du monde, et vous devrez répondre en conséquence si vous voulez avoir une conversation intéressante avec lui.

Pour ce faire, vous devez écouter des podcasts dans votre langue cible. Même si vous ne comprenez pas tout (ou même la moitié) de ce que vous écoutez, vous vous exposez et exposez votre cerveau aux sons, aux nuances et au rythme de votre langue cible. Grâce à cette exposition constante, vous finirez par comprendre des éléments tels que la prononciation, l’intonation et l’accent, et vous serez capable de vous exprimer au-delà des phrases toutes faites que l’on trouve dans les manuels scolaires.

4. Lisez des textes authentiques dans votre langue cible

En plus d’entraîner vos oreilles, vous devez aussi entraîner vos yeux. Comment les écrivains de votre langue cible utilisent-ils le vocabulaire, la grammaire et les figures de style pour transmettre ce qu’ils veulent dire et susciter les bonnes émotions chez leur public ? En lisant autant de textes que possible dans votre langue cible, au-delà des manuels formels « comment apprendre la langue X », vous pourrez mieux ressentir les différents modèles, registres et rythmes de la langue maternelle sous forme de texte.

Si vous êtes débutant, vous pouvez commencer par des livres pour enfants dans votre langue cible (car ils utilisent souvent un vocabulaire et une grammaire simples) ou des livres traduits d’ouvrages que vous avez déjà lus. Les apprenants intermédiaires ou avancés, quant à eux, peuvent se plonger directement dans le matériel original, en veillant à garder leur dictionnaire de langue étrangère à portée de main ou, pour rendre les choses encore plus intéressantes, en essayant de déduire tout ce qu’ils peuvent à partir du contexte.

5. Utiliser des moyens mnémotechniques

Plus tôt, j’ai parlé de la façon dont les bébés apprennent leurs premiers mots. Lorsque vous dites « Dada » ou « Mama » et que vous vous montrez du doigt, votre bébé fait le lien entre le mot et les sons correspondants et vous, même s’il n’est pas encore capable d’en expliquer la raison.

C’est ce qui rend les moyens mnémotechniques si efficaces : Ils tirent parti de la capacité humaine à faire des associations entre des choses qui ne sont pas nécessairement liées les unes aux autres.

Par exemple, les apprenants de français mémorisent souvent les verbes dits « de Vandertramp » pour savoir quels verbes doivent utiliser avoir (to have) et quels verbes doivent utiliser être (to be). Et si vous apprenez l’espagnol, voici quelques moyens mnémotechniques brillants que vous pouvez utiliser si vous avez des difficultés avec certains mots ou points de grammaire.

Bien entendu, un moyen mnémotechnique qui fonctionne pour un apprenant ne fonctionnera pas nécessairement pour un autre. Mais c’est là toute la beauté des moyens mnémotechniques : Ils sont adaptables à vos besoins ! Si les moyens mnémotechniques ci-dessus ne vous conviennent pas, vous pouvez toujours les modifier ou utiliser un autre moyen mnémotechnique plus facile à mémoriser.

6. Utiliser des jeux pour apprendre les langues

Je ne saurais trop insister sur ce point : L’apprentissage des langues ne doit pas être ennuyeux. En fait, des études ont montré que les jeux informatiques éducatifs peuvent être efficaces pour l’apprentissage des langues étrangères. Naturellement, l’étude s’accompagne d’une mise en garde : certains jeux sont mieux conçus que d’autres et, s’ils ne sont pas utilisés comme il se doit, ils peuvent être plus distrayants qu’utiles pour l’apprentissage des langues.

Cette mise en garde mise à part, il existe de nombreux jeux d’apprentissage des langues qui s’adaptent à votre style d’apprentissage. Si vous êtes suffisamment créatif, vous pouvez également concevoir votre propre jeu, par exemple en nommant à haute voix au moins 50 objets de votre maison dans la langue cible en 30 minutes.

7. Interagissez autant que possible avec des locuteurs de votre langue cible

Là encore, l’interaction sociale avec d’autres êtres humains est essentielle pour apprendre efficacement une langue. Non seulement vous apprendrez la bonne façon de répondre dans votre langue cible et les détails tels que la prononciation et l’accent, mais vous répondrez également à votre besoin inné de socialisation et d’appartenance à un groupe.

Commencez par les communautés d’apprentissage des langues que vous pouvez trouver en ligne. Vous pouvez également utiliser des sites tels que Meetup (ou des applications similaires) pour trouver des personnes partageant les mêmes idées et que vous pourrez rencontrer en personne. Bien que les rencontres en personne puissent être peu pratiques, elles présentent l’avantage supplémentaire de vous apprendre le langage corporel de différentes cultures, de sorte que les options en ligne et hors ligne sont toutes deux excellentes !

8. Trouvez un partenaire d’apprentissage linguistique pour vous aider

Si l’idée de rencontrer un tas de gens vous effraie, mais que vous ne voulez pas non plus passer à côté d’interactions sociales précieuses, prenez les choses une à la fois, littéralement.

Il vous suffit de trouver un partenaire d’échange linguistique en personne ou en ligne. Si c’est la première fois que vous entendez le terme « échange linguistique », c’est exactement ce à quoi il ressemble : Vous trouvez quelqu’un qui veut apprendre votre langue maternelle (par exemple, l’anglais) en échange de quoi il vous enseigne sa langue maternelle.

Pour tirer le meilleur parti de cette option, vérifiez ce que votre partenaire a d’autre à offrir que, par exemple, « un hispanophone qui cherche quelqu’un pour lui apprendre l’anglais ». Peut-être a-t-il les mêmes centres d’intérêt et passe-temps que vous, ou peut-être votre intuition vous dit-elle qu’il s’agit tout simplement d’une personne avec laquelle il fait bon vivre. D’une manière ou d’une autre, vous et vos objectifs de maîtrise de la langue en tirerez profit.

9. Pensez dans votre langue cible autant que possible

Lorsque vous commencez à apprendre une langue, il est tentant de recourir à la traduction mentale, c’est-à-dire de penser d’abord à ce que vous voulez dire dans votre langue maternelle avant de le dire à voix haute dans votre langue cible. Le problème est que cette méthode devient de plus en plus inefficace au fur et à mesure que le vocabulaire et les phrases que vous souhaitez utiliser deviennent plus complexes et que vous montez dans l’échelle de l’apprentissage des langues.

Pour vraiment maîtriser une langue, vous devez penser dans cette langue autant que possible. Nommez les objets de la vie quotidienne dans votre langue cible plutôt que dans votre langue maternelle. Si cela vous semble trop difficile à mettre en pratique, vous pouvez utiliser des moyens mnémotechniques et des autocollants de vocabulaire pour vous aider. Comme leur nom l’indique, les autocollants de vocabulaire sont des autocollants contenant des mots dans la langue cible, ce qui vous permet d’économiser le temps nécessaire à la création de ces autocollants.

10. N’ayez pas peur de faire des erreurs

Comme je l’ai mentionné précédemment, faire des erreurs est une partie inévitable du processus d’apprentissage d’une langue.

Oui, dire mierda (matière fécale) alors que vous vouliez dire miedo (peur) vous vaudra probablement des regards désobligeants de la part des hispanophones, en particulier les plus conservateurs. Mais il se peut aussi qu’ils en rient et qu’ils vous corrigent gentiment. Quoi qu’il en soit, vous avez appris quelque chose et vous ne confondrez plus jamais ces deux mots espagnols qui prêtent à confusion.

11. N’oubliez pas d’étudier la culture qui entoure votre langue cible

Plus vous étudiez votre langue cible, plus vous risquez de tomber sur une phrase du genre « on ne peut pas étudier une langue sans étudier sa culture ». En effet, il existe une relation étroite entre la langue et la culture en général.

Par exemple, les différents registres des langues d’Asie de l’Est comme le japonais et le coréen peuvent laisser perplexe un anglophone de naissance. Mais lorsqu’ils sont étudiés dans le contexte des sociétés hautement collectivistes dans lesquelles ces langues opèrent, ils prennent tout leur sens : L’intégration de la politesse dans ces langues est essentielle au maintien des hiérarchies sociales et de l’harmonie entre ces hiérarchies.

12. Regardez des vidéos authentiques dans votre langue cible

Lorsque vous lisez ou écoutez un discours, vous n’avez pas l’avantage de voir des locuteurs natifs prononcer les mots avec leur bouche. Et si vous observez trop attentivement la bouche de votre interlocuteur pendant qu’il parle, vous pouvez imaginer à quel point c’est gênant.

C’est là qu’intervient votre dernière option (mais certainement pas la moindre) : Regarder des vidéos de la langue utilisée dans des contextes authentiques. Vous pouvez obtenir ces vidéos n’importe où, bien sûr, mais si vous voulez des vidéos spécialement conçues pour les apprenants de langues, il est difficile de se tromper avec un programme comme FluentU.

FluentU prend des vidéos du monde réel, comme des vidéos musicales, des bandes-annonces de films, des nouvelles et des conférences inspirantes, et les transforme en leçons personnalisées d’apprentissage de la langue.

Avec FluentU, vous entendez des langues dans des contextes réels, de la façon dont les locuteurs natifs les utilisent. Un simple coup d’œil vous donnera une idée de la variété des vidéos FluentU proposées :

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Il est vrai qu’il existe des différences importantes entre la façon dont les enfants et les adultes apprennent les langues, et il est clair que les bébés ont certains avantages distincts par rapport aux apprenants plus âgés. Toutefois, les adultes bénéficient également de certains avantages en matière d’apprentissage des langues par rapport à leurs petits homologues.

N’oubliez pas : Le langage est intrinsèquement humain, et les humains sont en constante évolution, ce qui signifie que nous pouvons grandir et remodeler notre cerveau quand nous le voulons ou en avons besoin dans l’intérêt de l’acquisition des langues.