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Apprendre une langueBlogCombien de mots faut-il connaître pour parler couramment une langue étrangère ?

Combien de mots faut-il connaître pour parler couramment une langue étrangère ?

Tout comme le bonbon Tootsie Pop, dont le centre est une tire au chocolat, les langues sont des friandises savoureuses dont nous nous rapprochons rarement du « centre » tant que nous ne mâchons pas la bonté chocolatée d’une conversation à bâtons rompus.

Si le nombre de bouchées d’un Tootsie Pop reste à ce jour un mystère, il existe plusieurs façons de déterminer le nombre de mots qu’il faut atteindre pour pouvoir « converser », « parler couramment » ou véritablement « parler » la langue.

Par exemple, l’étendue du vocabulaire correspond grosso modo à différents niveaux de maîtrise de la langue et il existe des types de mots particuliers que vous devez apprendre avant les autres pour atteindre plus rapidement la maîtrise de la langue.

Mais avant de commencer à compter, parlons de ce que nous comptons et de ce qui compte.

Combien de mots faut-il connaître pour parler couramment une langue

Le nombre magique : combien de mots dois-je connaître dans ma langue cible ?

Lorsque l’on évoque l’apprentissage d’une langue étrangère, on pense souvent à des applications de cartes flash interminables et à des appartements couverts de mots étrangers écrits sur des notes autocollantes collées sur des objets de la vie quotidienne.

Après tout, les mots sont la matière première de la langue, n’est-ce pas ? L’approche consistant à tout saisir semble devoir porter ses fruits à un moment ou à un autre.

Il est vrai qu’on ne peut pas apprendre une langue sans apprendre les mots qui la composent, mais l’accumulation d’un énorme vocabulaire ne doit pas être votre objectif principal. La différence entre 1 000 mots et 5 000 est minime si ces 4 000 mots supplémentaires ne sont que des versions différentes des mille premiers, s’il s’agit de mots que vous aurez rarement l’occasion d’utiliser ou si vous ne savez pas vraiment comment les utiliser.

Avant de comprendre la différence entre 1 000 et 5 000 mots, vous devez vous demander ce qu’est un « mot ». La réponse dépend de la personne à qui vous posez la question.

Qu’est-ce qui compte exactement pour un « mot » ?

Une recherche rapide sur le nombre de mots connus par un locuteur moyen de langue maternelle anglaise donne des résultats très variables.

Une source affirme que les locuteurs natifs très instruits ont un vocabulaire d’environ 10 000 mots, tandis qu’une autre affirme qu’un locuteur ordinaire ayant terminé ses études secondaires connaît « facilement » 35 000 mots.

Ce n’est pas parce que ces études truquent leurs chiffres, mais plutôt parce que ce qu’elles mesurent est tout simplement différent.

Certains comptages de mots prennent en compte toutes les formes d’un mot. Par exemple, à partir du verbe « courir », on obtient « courir », « court », « ran », « running » et bien d’autres encore. Selon certaines méthodes, ces mots seraient tous considérés comme des mots individuels, ayant tous des significations légèrement différentes liées à la personne, au nombre et au temps.

D’autres ne prennent en compte que les mots clés ou les familles de mots, les formes sous lesquelles la plupart des mots sont répertoriés dans le dictionnaire et le mot racine à partir duquel toutes les autres formes sont dérivées. Dans ce cas, « maison » et « maisons » seraient deux formes du même mot-clé, « maison ». Il en va de même pour « am », « is », « was » et « be », qui sont tous des formes du mot-clé « to be ».

Si l’on adopte cette dernière approche pour compter notre vocabulaire, on peut considérer un verbe comme « courir » comme un « mot » que l’on a appris, et sa capacité à le conjuguer en « le chien court » compterait comme une connaissance grammaticale, plutôt que comme un mot entièrement nouveau.

Cette deuxième façon de penser reflète étroitement l’apprentissage organique des langues, dans lequel nous apprenons une forme d’un mot et, au fur et à mesure que nous en apprenons davantage sur la langue et ses structures, nous sommes en mesure de la généraliser et de l’appliquer à d’autres situations. La compréhension grammaticale acquise au fil du temps permet de mettre le mot au pluriel, au passé, au futur ou à l’objet direct.

Vous voyez peut-être déjà le fossé qui sépare ces deux approches.

Par exemple, si « run » et « ran » comptent pour un seul mot, qu’en est-il du verbe « to run » dans le sens de « gérer » ou de sa forme nominale, comme dans « a quick run to the store » (une course rapide au magasin) ? Où tracer la ligne de démarcation entre un groupe de significations et le suivant ?

Lorsque l’on tente de compter les mots, il est important d’adopter une norme cohérente (ce que l’on compte et comment on distingue un mot d’un autre). Il est également important de se rappeler qu’en fin de compte, tout cela est un peu arbitraire.

La différence entre vocabulaire actif et passif

La définition des mots que nous « connaissons » constitue une autre complication. Connaît-on un mot si on le comprend à peu près quand on l’entend, mais qu’on est incapable de s’en souvenir et de l’utiliser au cours d’une conversation ?

C’est la distinction entre le vocabulaire actif et le vocabulaire passif.

Le vocabulaire actif est celui dont vous pouvez vous souvenir rapidement et que vous pouvez utiliser activement lorsque vous écrivez, parlez et réfléchissez.

Le vocabulaire passif est un vocabulaire que vous êtes passivement capable de comprendre lorsque vous le voyez ou l’entendez, mais que vous ne pouvez pas utiliser – ou que vous ne savez pas comment utiliser – lorsque vous écrivez, parlez et réfléchissez.

En règle générale, les mots nouveaux sont d’abord absorbés progressivement dans votre vocabulaire passif, à mesure que vous les rencontrez plusieurs fois et que vous commencez à vous familiariser avec leur utilisation.

Ensuite, une fois que vous avez acquis suffisamment d’indices contextuels et que vous avez entendu et lu suffisamment de significations et d’usages différents d’un mot pour avoir une idée plus précise de ce qu’il signifie et de la manière dont il est utilisé, il passera dans votre vocabulaire actif.

Les locuteurs natifs et les locuteurs d’une deuxième langue ont généralement un vocabulaire passif plus étendu que leur vocabulaire actif. Pour les apprenants, faire passer notre vocabulaire passif dans la catégorie active est l’un des meilleurs moyens d’élargir notre connaissance de la langue que nous apprenons.

Combien de mots vous faut-il pour différents niveaux de maîtrise de la langue ?

Pour les besoins de cet article, disons que nous comptons les mots clés et les familles de mots qui font partie de notre vocabulaire actif.

Nous ne comptons donc pas toutes les formes d’un mot donné, ni tout ce qui fait partie de notre vocabulaire passif. En réduisant ainsi notre perspective, nous pouvons commencer à faire des approximations.

En général, nous pouvons décrire les niveaux de maîtrise d’une langue étrangère à l’aide de ce nombre approximatif de mots :

  • Débutant fonctionnel : 250-500 mots. Après environ une semaine d’apprentissage, vous aurez déjà la plupart des outils nécessaires pour commencer à avoir des conversations quotidiennes de base. Dans la plupart des langues du monde, 500 mots suffiront amplement pour faire face aux situations touristiques et aux présentations de tous les jours.
  • Conversation : 1 000 à 3 000 mots. Avec environ 1 000 mots dans la plupart des langues, vous serez en mesure de demander aux gens comment ils vont, de leur raconter votre journée et de vous débrouiller dans des situations de la vie quotidienne telles que les courses et les transports en commun.
  • Niveau avancé : 4 000 à 10 000 mots. Lorsque vous dépassez la barre des 3 000 mots dans la plupart des langues, vous dépassez les mots de la conversation quotidienne et vous entrez dans un vocabulaire spécialisé pour parler de votre domaine professionnel, de l’actualité, d’opinions et d’exploits verbaux plus complexes et plus abstraits. À ce stade, vous devriez pouvoir atteindre le niveau C2 du Cadre européen commun de référence (CECR) dans la plupart des langues.
  • Parler couramment : 10 000 mots et plus. À environ 10 000 mots dans de nombreuses langues, vous avez atteint un niveau de vocabulaire proche de la langue maternelle, avec les mots nécessaires pour parler de presque tous les sujets en détail. En outre, vous reconnaissez suffisamment de mots dans chaque énoncé pour comprendre les mots inconnus dans leur contexte.
  • Langue maternelle : 10 000 à 30 000 mots ou plus. Le nombre total de mots varie considérablement d’une langue à l’autre, de sorte qu’il est difficile de dire combien de mots les locuteurs natifs connaissent en général. Comme nous l’avons vu plus haut, les estimations du nombre de mots connus par un locuteur natif moyen de l’anglais varient de 10 000 à plus de 65 000.

Bien entendu, vous devez garder à l’esprit que les langues n’ont pas toutes le même nombre de mots et que la quantité de vocabulaire peut donc varier considérablement d’un niveau de compétence à l’autre.

Comment apprendre les bons mots dans la langue cible ?

Il existe certainement un moyen d’apprendre les bons mots dans le bon ordre lors de l’apprentissage d’une langue.

Ne cherchez pas à apprendre le plus grand nombre de mots possible le plus rapidement possible, mais plutôt à apprendre les mots qui vous apportent le plus de bénéfices.

Quels mots dois-je apprendre ?

Un bon point de départ dans n’importe quelle langue est une liste de vocabulaire de haute fréquence, ou une liste de vocabulaire de base pratique pour n’importe quelle langue.

En anglais, par exemple, 3 000 mots constituent environ 95 % de la conversation quotidienne. Vous devez être sûr de pouvoir reconnaître des mots comme « the », « is » et « goes » avant de vous préoccuper d’apprendre les noms de plantes et d’animaux ou l’argot d’aujourd’hui.

Dans toute langue, certaines catégories de mots sont plus utiles que d’autres. Les pronoms personnels (je, elle, votre) et les verbes de base, qui comprennent normalement des mots comme « être », « avoir », « aller » et « faire », font partie de vos premiers éléments linguistiques. Une fois que vous aurez appris six pronoms personnels et seulement ces quatre verbes, vous disposerez déjà d’un grand nombre de mots utiles dans votre arsenal linguistique !

Avec ces outils de base en main, vous passerez aux noms concrets de tous les jours, comme les mots concernant les personnes (garçon, famille, main) et les objets ménagers (table, fenêtre, réfrigérateur), aux descripteurs de base, aux conjonctions, aux démonstrations et ainsi de suite, jusqu’à ce que votre vocabulaire compte des milliers de mots.

Conseils pour renforcer votre vocabulaire passif

Comme nous l’avons déjà mentionné, la plupart des mots ne seront pas ajoutés directement à votre vocabulaire actif la première fois que vous y serez exposé.

Pour apprendre davantage de mots dans une langue, vous devez constamment saturer votre vocabulaire passif de nouvelles informations. Cela signifie que vous devez vous exposer à des sources linguistiques telles que la télévision, les vidéos et la lecture, ainsi qu’à de nombreuses conversations dans la vie réelle.

Les apprenants débutants ne doivent pas s’inquiéter de ne pas comprendre tous les nouveaux mots auxquels ils s’exposent chaque jour. Chaque nouveau mot est d’abord un mot inconnu, et l’exposition répétée est le seul moyen d’apprendre véritablement (plutôt que de mémoriser) le vocabulaire inconnu.

Conseils pour renforcer le vocabulaire passif :

  • Regarder des émissions pour enfants : Les émissions de télévision destinées aux jeunes enfants s’expriment de manière lente et articulée, avec un vocabulaire simple et de nombreux indices contextuels. L’épisode de cette semaine sur les couleurs n’est peut-être pas aussi passionnant que « Game of Thrones », mais il vous permettra d’exposer votre cerveau au nouveau vocabulaire dans son contexte, comme le font les enfants.
  • Lire des livres pour enfants en traduction : Le livre « Green Eggs and Ham » n’utilise que cinquante mots dans tout le livre. Seuss ou d’autres classiques de la littérature enfantine et apprenez facilement de nouveaux mots en les lisant, car le vocabulaire est simple et le contexte vous est déjà familier.
  • Regarder des films de Disney ou d’autres films d’animation : Regarder un film que vous avez déjà vu une centaine de fois (mais dans votre langue cible) fonctionne sur le même principe que la lecture de contes pour enfants. Le vocabulaire est simple et vous connaissez déjà si bien l’histoire que vous comprendrez une grande partie de ce que vous entendez sans jamais avoir besoin d’ouvrir un dictionnaire.
  • Apprendre le vocabulaire avec des vidéos authentiques : Lorsque vous vous exposez à des médias de véritables locuteurs natifs anglais, vous donnez à votre esprit une chance d’entendre les sons naturels de votre langue cible. Écoutez passivement pour renforcer le vocabulaire et la grammaire connus, ou regardez activement pour découvrir de nouveaux mots dans leur contexte et assimiler du vocabulaire comme l’argot et les mots de remplissage que vous n’auriez peut-être pas appris avec une approche plus traditionnelle.

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  • Regarder des documentaires et des programmes éducatifs : Apprendre une langue à la télévision est l’un des meilleurs moyens d’enrichir son vocabulaire. Les documentaires et les programmes éducatifs, en particulier, (1) parlent souvent lentement et de manière articulée, et (2) parlent de quelque chose que vous voyez visuellement à l’écran, ce qui constitue un cadre naturel d’apprentissage de la langue dans lequel vous pouvez commencer à établir des liens entre les mots que vous entendez et les images que vous voyez.
  • Lire les panneaux publics, les menus, etc. : « Stop », « sortie » et « urgence » sont des mots que vous pouvez apprendre rapidement en vous promenant dans presque n’importe quelle ville du monde et en regardant autour de vous.
  • Pages Wikipédia sur des sujets familiers : Une fois que vous aurez dépassé le Dr. Seuss, essayez de trouver votre domaine professionnel ou votre passe-temps favori sur Wikipédia et trouvez la version dans votre langue cible dans le menu de gauche. Une fois encore, votre familiarité avec le sujet devrait vous permettre de reconnaître et de comprendre passivement les nouveaux mots.
  • Flashcards et applications de flashcards : c’est vieux jeu, mais la répétition espacée fonctionne. Plus vous liez les nouveaux mots à des images de la vie réelle, plus ils resteront ancrés dans votre vocabulaire passif et plus ils seront mûrs pour être intégrés au vocabulaire actif.

Conseils pour renforcer votre vocabulaire actif

Promouvoir le vocabulaire passif vers le vocabulaire actif est une question d’utilisation ou de perte.

Une fois que vous vous êtes familiarisé avec un nouveau mot et que vous en avez vu les différentes facettes, il est temps de vous engager sur la voie angoissante de l’essayer et de l’utiliser vous-même.

Voici quelques conseils pratiques pour passer de la compréhension passive à l’utilisation active :

  • Traduire des livres pour enfants : La traduction de livres pour enfants est l’un des moyens les plus faciles de commencer à utiliser votre nouveau vocabulaire. Choisissez un livre familier (peut-être le même que celui que vous avez lu dans votre langue cible pour vous aider à acquérir plus de vocabulaire passif), et traduisez-le dans la langue que vous apprenez.
  • Pratiquer le nouveau vocabulaire dans le mode d’apprentissage de FluentU : Avec FluentU, une fois que vous avez eu l’occasion de comprendre un nouveau mot dans son contexte, le mode apprentissage ou le mode quiz vous donne l’occasion de le mettre en pratique en l’utilisant activement.
  • Jeux de vocabulaire : Faire appel à votre nouveau vocabulaire pour accomplir une tâche n’est pas seulement bon pour la mémorisation à long terme, c’est aussi amusant !
  • Échange linguistique en ligne ou en personne : Il n’y a rien de mieux qu’une conversation réelle. Consultez des applications et des sites d’échange linguistique, ou cherchez sur des sites comme Couchsurfing et Meetup des événements locaux d’échange linguistique auxquels vous pouvez participer en personne.
  • Écrire dans la langue cible : Tenez un journal uniquement pour vous et ne vous souciez pas de la correction ou de l’orthographe – utilisez simplement vos mots ! Vous pouvez également discuter avec des amis sur les médias sociaux ou utiliser des sites comme HiNative pour que des locuteurs natifs vérifient vos écrits.
  • Parler à soi-même : Vous êtes parfois votre meilleur interlocuteur. Trouvez un moment de calme pour lire ou regarder des documents dans la langue cible et parlez de votre compréhension des nouveaux mots que vous entendez, en jouant avec jusqu’à ce que vous pensiez avoir bien compris. Vous pouvez également vous enregistrer et réécouter ce que vous avez dit.
  • Suivre un cours : Si vous avez besoin d’une méthode d’apprentissage plus structurée, vous pouvez suivre un cours pour vous aider. Pour un cours très convivial et accessible, consultez les cours du polyglotte Olly Richards, qui sont conçus pour vous aider à mettre en place des systèmes pratiques, étape par étape, pour apprendre votre langue cible et acquérir un nouveau vocabulaire utile.

Que vous soyez un débutant absolu ou un apprenant intermédiaire aspirant à des objectifs linguistiques plus élevés, laissez la taille de votre vocabulaire être un baromètre de vos progrès plutôt qu’un objectif en soi.

Alors que vous construisez votre maison de mots et que vous posez vos briques, rappelez-vous que la fondation est tout ce dont vous avez besoin pour commencer, que l’échafaudage syntaxique la soutiendra, que la grammaire la morcellera, et que la signification sociale et la pragmatique scelleront le toit.

Et pour enrichir ce vocabulaire essentiel, inspirez-vous de la chouette de la publicité Tootsie Pop.

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Vous n’avez pas compris quelque chose ? Revenez en arrière et réécoutez. Un mot vous a échappé ? Passez votre souris sur les sous-titres pour afficher instantanément les définitions.

espagnol

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